Molia — o insectă frumoasă

ÎNTR-O seară minunată, o molie zbura într-un restaurant de lux. În timp ce bătea din aripioare pe deasupra unei mese, o doamnă, care lua masa chiar acolo, a alungat-o furioasă, ca şi cum ar fi fost atacată de un ţânţar purtător de boli! Molia a plecat la altă masă, poposind, în cele din urmă, pe reverul unui domn. El şi soţia lui au reacţionat cu totul diferit; au admirat molia, gândindu-se cât de frumoasă şi inofensivă este această delicată vietate.

„Moliile sunt vietăţi cât se poate de inofensive“, a spus John Himmelman, unul dintre fondatorii Asociaţiei din Connecticut pentru Protecţia Fluturilor. „Ele nu au organe bucale cu care să muşte, iar unele molii adulte, cum ar fi bine cunoscutul fluture-lună, nu mănâncă deloc. Ele nu transmit rabia sau alte boli şi nu înţeapă . . . De fapt, majoritatea oamenilor nu îşi dau seama că fluturii sunt molii diurne.“

Toţi oamenii admiră fluturii, dar puţini se opresc să admire frumuseţea şi varietatea moliilor. „Frumuseţe?“, probabil că spuneţi cu scepticism. Deşi unii cred că molia nu este decât o rudă neînsemnată a frumosului fluture, şi molia, şi fluturele fac parte din acelaşi ordin: Lepidoptera, însemnând „aripi cu solzi“. Marea varietate a acestor vietăţi încântătoare este uluitoare. The Encyclopedia of Insects afirmă că se cunosc între 150 000 şi 200 000 de specii de lepidoptere. Totuşi, dintre  acestea numai 10% sunt fluturi — restul sunt molii.

Ca mulţi alţii, nu prea m-am gândit la molii decât atunci când mi-am împachetat lucrurile de iarnă, presărând printre ele granule de naftalină, în speranţa că nu vor fi atacate de moliile-de-haine. Nu am ştiut că moliile adulte nu rod deloc ţesăturile, ci fac aceasta doar în stadiul larvar. *

Ce anume mi-a schimbat punctul de vedere cu privire la molii? Cu câtva timp în urmă, eu şi soţul meu am mers în vizită la nişte prieteni pe nume Bob şi Ronda. Bob ştia multe lucruri despre molii. Mi-a arătat o cutiuţă în care se afla ceva ce la prima vedere am crezut că era un fluture frumos. Mi-a explicat însă că era o Hyalophora cecropia, una dintre cele mai mari molii din America de Nord. Anvergura aripilor ei poate ajunge la 15 centimetri, iar ciclul vieţii este de un an. Am rămas uimită când am aflat că viaţa ei ca adult durează doar între 7 şi 14 zile! O examinare atentă a acestei delicate molii m-a ajutat să-mi schimb părerea despre ele.

Bob ne-a îndreptat atenţia spre câteva bobiţe de pe fundul cutiei  sale. „Bobiţele astea sunt ouă“, ne-a explicat el, „şi sper să le îngrijesc până vor deveni molii adulte“. Să creşti o molie? Ideea mi-a stârnit curiozitatea, totuşi planul s-a dovedit nu tocmai uşor de îndeplinit. Bob a încercat două săptămâni să obţină larve din ouă, dar fără succes, după care s-a gândit să le stropească cu apă. După o săptămână, din cele 29 de ouă au ieşit într-o zi 26 de larve. Apoi Bob a pus delicatele larve, fiecare cam de mărimea unui ţânţar, într-o caserolă ca să le împiedice să iasă afară.

Prima masă pe care au savurat-o larvele au fost chiar cojile ouălor din care au ieşit. Apoi, Bob a trebuit să le procure hrană, ceea ce s-a dovedit o sarcină destul de dificilă. După ce a făcut câteva cercetări, a încercat să le hrănească cu frunze de arţar. Larvele s-au târât pe frunze, dar nu le-au mâncat. Totuşi, când Bob le-a dat frunze de vişin şi de mesteacăn, larvele le-au devorat imediat.

Când minusculele larve au crescut, Bob le-a mutat într-un glob de sticlă, pe care l-a acoperit cu un capac cu sită. Globul de sticlă a avut rolul de a asigura un nivel potrivit de umiditate pentru larve şi frunze şi, totodată, de a împiedica larvele să iasă, căci din momentul în care au început să se târască li s-a făcut dor de ducă.

Hrănirea a 26 de larve înfometate a pretins mai multă muncă decât se preconizase. De fiecare dată când Bob umplea globul de sticlă cu frunze, în două zile larvele le devorau pe toate. La această fază, el a trebuit să fie ajutat de sora lui şi de doi prieteni adolescenţi, un băiat şi o fată, care au participat la supravegherea şi hrănirea larvelor aflate în creştere.

Este foarte important ca larvele să consume mari cantităţi de hrană, deoarece aceasta le ajută în stadiul larvar să crească, iar când devin adulte să rămână în viaţă. Ajunsă la maturitate, molia Hyalophora cecropia nu are organe bucale funcţionale şi nu mănâncă deloc! Pentru a trăi în scurta perioadă de maturitate, ea depinde în totalitate de hrana ingerată în stadiul larvar.

Larvele îşi schimbă cuticula

Pe măsură ce au crescut, larvele şi-au schimbat de mai multe ori cuticula, sau, cu alte cuvinte, au năpârlit. Perioada cuprinsă între două năpârliri se numeşte stadiu.

Cuticula larvei Hyalophora cecropia nu creşte, astfel că, atunci când larva se măreşte atât de mult încât cuticula i se întinde la maximum, e timpul să năpârlească. Bob a ştiut când urma să se întâmple acest fenomen, pentru că larvele au încetat să mai mănânce. După ce şi-au ţesut nişte  saltele de mătase şi s-au prins de ele, larvele au rămas nemişcate câteva zile, timp în care le-a crescut o nouă cuticulă. Când noua cuticulă a fost gata, larvele au ieşit din vechea cuticulă, lăsând-o prinsă de salteaua de mătase. Am fost surprinsă când am remarcat cât de mult crescuseră până la ultimul stadiu. Aveau o lungime de aproape 12 centimetri şi erau mai groase decât degetul meu arătător.

Ţeserea coconului

După ultimul stadiu, fiecare larvă a ţesut un cocon — o masă mare de firicele gri, prinse de o rămurică. Moliile Hyalophora cecropia fac două feluri de coconi. Unii sunt mari, pufoşi, rotunjiţi la un capăt şi ascuţiţi la celălalt. Ceilalţi sunt mai mici şi mai denşi, lunguieţi şi ascuţiţi la capete. Ambele feluri de coconi conţin un cocon interior, strâns încovoiat. Coconii de Hyalophora cecropia sunt, în general, roşu-maronii, maro, gri sau de un verde-pal. Spre deosebire de coconii altor specii de molii din America de Nord, coconii moliei Hyalophora cecropia sunt foarte mari — până la 10 centimetri lungime şi 5–6 centimetri lăţime. Aceste învelişuri uluitoare îşi ocrotesc locatarii de temperaturi care pot coborî până la –34°C.

După ce larvele şi-au construit coconii, nu ne-a mai rămas decât să aşteptăm cu răbdare. Ieşirea din coconi a avut loc primăvara următoare, la aproape un an după ce Bob primise molia adultă. Bob a înfipt crenguţele cu coconi într-un burete din material plastic, ca să stea drepte. După puţin timp, toate moliile, cu excepţia uneia singure, au ieşit din coconi, răsplătind răbdarea şi munca grea depusă în folosul lor.

Apreciez mai mult moliile

Urmărirea remarcabilului ciclu de viaţă al moliei Hyalophora cecropia m-a determinat să acord mai multă atenţie moliilor care zboară în jurul surselor de lumină şi se odihnesc pe clădiri. Experienţa pe care am avut-o m-a determinat şi să doresc să cunosc mai multe lucruri despre aceste vietăţi fascinante. De exemplu, am aflat că moliile şi fluturii sunt vietăţi zburătoare impresionante, anumite varietăţi migrând la distanţe considerabile. Micuţa Plutella maculipennis are o anvergură a aripilor de numai 2,5 centimetri, dar zboară periodic între Europa şi Marea Britanie traversând învolburata Mare a Nordului. Cât despre fluturii-de-noapte, ei planează pe deasupra florilor precum colibrii.

După câtva timp de la urmărirea ciclului de viaţă al moliei Hyalophora cecropia am văzut-o pe una dintre aceste molii odihnindu-se pe un tufiş, sub o sursă de lumină electrică. Ştiam că molia nu trebuie niciodată prinsă de aripi deoarece solzii de pe aripi sunt extrem de delicaţi. Totuşi, dacă ţii palma întinsă în faţa unei molii, ea se poate urca pe unul dintre degete. Când am încercat şi eu să fac aşa, minunata vietate mi-a făcut plăcerea de a se aşeza pe degetul meu mijlociu. În final şi-a luat zborul pe deasupra copacilor. În timp ce zbura, m-am gândit cât de mult semăna cu un fluture. Data viitoare când credeţi că vedeţi un fluture, uitaţi-vă cu mai multă atenţie. S-ar putea să fie, de fapt, o frumoasă şi inofensivă molie. — De la o colaboratoare.

[Notă de subsol]

^ par. 5 Unele larve de molii provoacă mari daune recoltelor.

[Legenda fotografiilor de la paginile 16, 17]

1. Hyalophora cecropia

2. Antheraea polythemus

3. Chysiridia Ripheus

4. Attacus atlas

[Provenienţa fotografiilor]

Natural Selection© - Bill Welch

A. Kerstitch

[Legenda fotografiilor de la pagina 18]

Stadiile de dezvoltare ale moliei Hyalophora cecropia includ:

1. Ouă

2. Larvă

3. Molie adultă

[Provenienţa fotografiei]

Natural Selection© - Bill Welch