今​から​3,000​年​前,中国​の​皇帝​は​庭園​を​造り,そこ​は「知識​の​園」と​呼ば​れる​よう​に​なり​まし​た。広さ​600​ヘクタール​の​その​庭園​で​は,多く​の​動物​が​飼育​さ​れ,展示​さ​れ​て​い​まし​た。当時,その​よう​な​場所​は​珍しかっ​た​に​違いあり​ませ​ん。

しかし​今日,動物​園​は​世界​各地​に​あり,大勢​の​人​が​訪れ​て​い​ます。「自然​が​減り,都会​に​住む​人​たち​が​増え​て​いる​現在,多く​の​人​に​とっ​て​動物​園​は​生き物​を​観察​できる​最も​身近​な​場所​と​なっ​て​いる」と「21​世紀​の​動物​園」(英語)と​いう​本​は​述べ​て​い​ます。

現代​の​動物​園​の​面白さ

動物​園​を​訪れる​と,自然​に​近い​環境​で​暮らす​魅力​的​で​興味深い​動物​たち​に​出会え​ます。熱帯​植物​の​間​を​舞う​色鮮やか​な​チョウ​を​観察​し​たり,南極​の​氷原​に​似せ​た​部屋​の​中​で​氷​の​シャワー​を​浴びる​ペンギン​たち​を​見​たり​も​でき​ます。

赤道​直下​の​熱帯​林​を​再現​し​た​ブース​の​中​を​歩き​ながら,その​よう​な​環境​に​生息​する​動物​や​鳥​を​眺める​こと​も​でき​ます。照明​を​減らし​た​部屋​に​入る​と,夜行​性​の​動物​を​観察​でき​ます。飛翔​する​猛禽​類​を​間近​で​見​たり,イルカ​の​曲芸​ショー​を​楽しん​だり​できる​動物​園​も​あり​ます。以前​はおり​の​中​に​入れ​られ​て​い​た​猛獣​たち​も,今​で​は,観客​と​の​間​を​堀​で​仕切ら​れ​た​屋外​スペース​に​い​ます。

 賛否​両論

動物​の​権利​を​守る​と​し​て,野生​動物​を​捕獲​し​て​反​自然​的​な​環境​に​閉じ込める​こと​に​反対​する​人​たち​も​い​ます。動物​園​は​動物​の​自由​を​制限​し,本能​的​な​行動​パターン​を​阻害​する,と​言う​の​です。

こう​し​た​批判​に​対し​て​動物​園​側​は,環境​保護​と​教育​の​面​で​動物​園​は​重要​な​役割​を​果たし​て​いる,と​言い​ます。「わたしたち​が​目指す​の​は,動物​に​対する​思いやり​を​育む​こと​です」と​スペイン​の​マドリード​に​ある​ファウニア​動植物​園​の​ハイメ​・​ルル​は​語り​ます。「動物​の​生息​環境​を​守ろ​う​と​いう​気持ち​を​来園​者​に​持たせ​たい​と​願っ​て​い​ます。生息​環境​が​失わ​れれ​ば,動物​たち​は​生き​て​ゆけ​なく​なる​の​です」と​も​述べ​て​い​ます。幾つ​か​の​調査​に​よる​と,展示​方法​に​工夫​を​加える​こと​で,動物​を​絶滅​から​守る​必要​が​ある​と​いう,人々​の​意識​を​高める​こと​が​でき​て​い​ます。

ジャイアントパンダ​の​よう​な​希少​動物​は​人気​者​に​なっ​て​いる​よう​です。「当​園​に​おいで​に​なる​皆さん​は,2​頭​の​パンダ​を​お目当て​に​し​て​い​ます」と,マドリード​動物​園​・​水族​館​の​ノエリア​・​ベニト​は​言い​ます。 「この​人気​動物​は,絶滅​危惧​種​を​救う​闘い​の​シンボル​です。パンダ​は​ペア​の​相手​を​えり好み​する​動物​です​が,わたしたち​は​ここ​で​の​赤ちゃん​パンダ​の​誕生​を​期待​し​て​い​ます」。

ほか​の​動物​の​場合,繁殖​は​パンダ​ほど​難しく​あり​ませ​ん。飼育​環境​が​向上​し,獣医師​に​よる​良い​世話​が​なさ​れ​て​いる​から​です。繁殖​プログラム​の​成功​は,動物​園​は​絶滅​危惧​種​の​取り引き​に​かかわる​べき​で​は​ない​と​いう​批判​に​対する​反論​と​も​なっ​て​い​ます。展示​する​動物​の​数​を​保つ​ため​だけ​で​なく,いずれ​野生​に​戻す​こと​を​目指し​て​絶滅​危惧​種​の​繁殖​に​取り組ん​で​いる​動物​園​も​少なく​あり​ませ​ん。

野生​動物​の​絶滅​の​大きな​原因​は,生息​環境​が​失わ​れ​て​いる​こと​に​あり​ます。その​ため​動物​園​は,環境​保護​プログラム​を​資金​面​で​積極​的​に​支援​し,熱帯​の​野生​動物​保護​区​を​守る​活動​に​直接​かかわっ​て​い​ます。 *

自然​を​じっくり​観察​する

子ども​たち​は​たいてい​動物​が​大好き​です。ですから,週末​や​休み​の​時期​に​家族​みんな​で​動物​園​に​行く​なら,子ども​に​神​の​創造​物​に​つい​て​教える​良い​機会​と​なり​ます。家族​で​一緒​に​自然​を​じっくり​観察​でき​ます。

人類​史​の​最初​から,人間​は​動物​に​深い​関心​を​寄せ​て​き​まし​た。子ども​たち​の​心​に​その​よう​な​関心​を​育む​こと​は​大切​です。自然​界​から,それ​を​創造​さ​れ​た​神​の​特質​に​つい​て​多く​を​学べる​から​です。動物​園​を​訪れる​とき,この​傷つき​やすい​地球​に​すむ​素晴らしい​動物​たち​を​大切​に​し​よう,と​いう​気持ち​が​深まる​でしょ​う。

左上​から​時計​回り​に: 熱帯​の​チョウ,ベンガルトラ,ジャイアントパンダ,ハクトウワシ,カリフォルニアアシカ

^ 節 12 アジア​の​トラ,マダガスカル​の​キツネザル,アフリカ​の​霊長​類​など​を​保護​する​動物​園​の​取り組み​は​成功​し​て​いる​よう​です。