前述​の​非​現実​的​な​終末​説​は​さておき,真剣​に​考える​べき​問題​も​あり​ます。人口​過剰​や​それ​に​伴う​食糧​や​水​の​不足​を​心配​する​人​は​少なく​あり​ませ​ん。世界​的​な​経済​破綻​の​影響​を​懸念​する​人​も​い​ます。自然​災害,流行​病,核​戦争​の​危険​に​つい​て​は​どう​でしょ​う​か。こう​し​た​こと​が​原因​で,世界​は​いつか​破滅​し​て​しまう​の​でしょ​う​か。

よく​話題​に​なる“世界​の​終わり”の​シナリオ​を​幾つ​か​取り上げ​ましょ​う。それら​の​シナリオ​は,必ずしも​人類​の​絶滅​を​予告​し​て​いる​わけ​で​は​あり​ませ​ん​が,人類​の​生存​を​脅かす​出来事​を​指摘​し​て​い​ます。

 超​巨大​火山

1991​年​に​フィリピン​の​ピナトゥボ​山​が​噴火​し​て,700​人​以上​が​死亡​し,約​10万​人​が​家​を​失い​まし​た。大量​の​火山灰​を​含む​巨大​な​噴煙​は​上空​30​㌔​に​まで​達し​まし​た。やがて​その​火山灰​が​地上​に​降り注い​で​畑​を​埋め尽くし,灰​の​重み​で​建物​の​屋根​は​崩壊​し​まし​た。ピナトゥボ​山​級​の​噴火​が​起きる​と,その​後​何​年​に​も​わたっ​て​気候​に​変動​が​生じ​ます。

太古​に​生じ​た​よう​な​超​巨大​火山​の​噴火​が​起きる​と,その​規模​と​破壊​力​は​歴史​に​残る​どの​噴火​より​何百​倍​も​大きく,はるか​に​甚大​な​被害​を​もたらす,と​され​て​い​ます。直接​的​な​被害​だけ​で​は​あり​ませ​ん。全​地球​的​な​気候​変動​が​生じ​て​作物​が​育た​なく​なり,食糧​供給​が​途絶え,大勢​の​人々​が​飢える​こと​でしょ​う。

「生態​系​へ​の​影響​で​は,一般​的​な​火山​噴火​は​周囲​数​キロ​の​範囲​に​とどまる​が,超​巨大​噴火​は​地球​全体​の​気候​を​変え,いくつ​か​の​生物​種​を​絶滅​の​危機​に​追い詰める​こと​と​なる」。―「ナショナル ジオグラフィック​日本​版」,2009​年​8​月​号​78​ページ,日経​ナショナル ジオグラフィック​社。

小惑星

1908​年​の​ある​朝,一​人​の​男性​が​シベリア​の​バナバラ​に​ある​交易​所​で,玄関​ポーチ​の​椅子​に​座っ​て​い​まし​た。突然,爆発​が​生じ​ます。男性​は​椅子​から​吹き飛ばさ​れ,シャツ​が​燃え​て​いる​か​の​よう​な​熱風​を​感じ​まし​た。爆発​が​起き​た​の​は​そこ​から​60​㌔​も​離れ​た​地点​でし​た。原因​は,直径​約​35​㍍,重さ​10万​㌧​の​小惑星​でし​た。小惑星​は​地球​の​大気​圏​に​突入​し​た​後,落下​中​に​圧力​と​熱​で​爆発​し​た​の​です。その​時​に​放出​さ​れ​た​エネルギー​は​広島​型​原子​爆弾​の​1,000​個​分​に​相当​し,シベリア​の​森林​地帯​2,000​平方㌔​が​破壊​さ​れ​まし​た。もっと​大きな​小惑星​が​衝突​すれ​ば,はるか​に​甚大​な​被害​が​生じ,大​規模​火災​が​発生​する​でしょ​う。その​結果,地球​全体​の​気温​が​急激​に​低下​し,多く​の​動植物​が​絶滅​する​か​も​しれ​ませ​ん。

「地球​に​は​これ​まで,彗星​や​小惑星​が​衝突​し​て​き​た。過去​に​おい​て​衝突​は​もっと​頻繁​に​生じ​て​い​た​が,今後​も​衝突​は​起きる​だろ​う。問題​は,それ​が​いつ​起きる​か​と​いう​こと​だ」。―クリス​・​パルマ,米国​ペンシルバニア​州立​大学,天文​学​および​宇宙​物理​学​の​上級​講師。

 気候​変動

科学​者​たち​に​よれ​ば,地球​の​平均​気温​の​上昇,異常​気象,氷河​や​山頂​の​氷雪​の​融解,サンゴ​礁​や​重要​な​種​の​死滅​など​は​すべて,地球​規模​の​気候​変動​が​起き​て​いる​こと​を​示し​て​い​ます。この​点​に​関し​て​は​種々​の​意見​が​あり​ます​が,一般​に​気候​変動​の​原因​は,自動​車​の​使用​や​工場​の​操業​に​よっ​て​化石​燃料(石炭​・​石油​・​天然​ガス​など)が​燃やさ​れ,大量​の​二酸化​炭素​が​大気​中​に​放出​さ​れる​こと​に​ある,と​考え​られ​て​い​ます。

一部​の​専門​家​に​よる​と,放出​さ​れ​た​ガス​は​温室​の​ガラス​の​よう​な​効果​を​もたらし,地表​から​熱​が​放散​さ​れ​にくく​なっ​て​気温​が​上昇​し​ます。樹木​は​二酸化​炭素​を​吸収​する​の​で,大​規模​な​森林​伐採​も​気候​変動​の​一因​と​なり​ます。

「地球​温暖​化​が​現在​の​ペース​で​進み,二酸化​炭素​の​排出​量​が​削減​さ​れ​ない​と​し​たら,どう​なる​だろ​う​か。多く​の​科学​者​の​見方​で​は,地球​の​平均​気温​が​上がり​続ける​結果,もっと​急激​で​予測​でき​ない​気候​の​変化​が​生じ,海面​が​上昇​し​て​人口​の​多い​沿岸​部​が​被害​を​受ける​だろ​う」。―「明日​へ​の​思考: 事実,価値​観,未来」(英語)。

世界​的​流行​病

14​世紀​に​は​黒死​病​が​猛威​を​振るい,わずか​2​年​間​で​ヨーロッパ​人口​の​3​分​の​1​が​命​を​落とし​まし​た。1918​年​から​1920​年​に​は,スペイン​風邪​に​よっ​て​少なく​と​も​5,000万​人​が​死亡​し​まし​た。旅行​に​時間​の​かかっ​て​い​た​時代​は,病気​の​広がり​も​それ​ほど​速く​あり​ませ​ん​でし​た。しかし,都市​化​が​進み,国際​的​な​交通​手段​が​発達​し​た​現在,流行​病​が​すべて​の​大陸​に​急速​に​広がる​危険​が​あり​ます。

こう​し​た​流行​病​は​自然​発生​する​こと​が​あり​ます​が,生物​兵器​に​よる​病気​の​発生​に​対する​恐れ​も​高まっ​て​い​ます。必要​な​知識​を​持つ​少数​の​人​たち​が​インターネット​で​器材​を​購入​し,致死​的​な​生物​兵器​を​製造​する​こと​は​可能​だ,と​述べる​専門​家​も​い​ます。

「自然​発生​する​病気​は,引き続き​深刻​な​生物​学​的​脅威​と​なっ​て​いる。しかし,その​よう​な​病気​の​病原​体―あるいは,多​剤​耐性​の​病原​体​や​人工​的​に​合成​さ​れ​た​病原​体―で​武装​し​た​知能​集団​は,大​惨事​を​引き起こしかね​ない」。―超​党派​大量​破壊​兵器​テロ​調査​センター。

 重要​な​種​の​絶滅

米国​で​は​過去​5​年​間​に,毎年,養蜂​場​の​ミツバチ​の​約​30​%​が​蜂​群​崩壊​症​候​群​で​姿​を​消し​て​い​ます。これ​は,ミツバチ​の​コロニー​全体​が​突然​巣​から​い​なく​なる​謎​の​現象​です。ミツバチ​は,はちみつ​の​供給​源​で​ある​だけ​で​なく,主要​な​農​作物―ブドウ​や​リンゴ​や​大豆​や​綿花―の​授粉​を​行ない​ます。人間​の​生活​は​ミツバチ​に​大きく​依存​し​て​い​ます。

人間​の​生活​は​植物​プランクトン​に​も​依存​し​て​い​ます。植物​プランクトン​が​なけれ​ば,魚​は​い​なく​なっ​て​しまう​でしょ​う。土壌​の​通気​性​を​良く​する​ミミズ​など​の​虫​が​い​なけれ​ば,農​作物​の​収穫​量​は​激減​し​ます。こう​し​た​主要​な​種​が​絶滅​する​なら,食糧​不足​や​飢餓​が​生じ,暴力​行為​や​暴動​に​至りかね​ませ​ん。環境​汚染,人口​過剰,天然​資源​の​使い​過ぎ,生息​地​の​破壊,気候​変動​に​よっ​て,動物​の​種​が​自然​な​絶滅​率​より​1,000​倍​も​速く​絶滅​し​て​い​ます。

「1​年​に​1万8,000​から​5万5,000​の​種​が​絶滅​し​て​いる。原因​は,人間​の​活動​で​ある」。―国連​開発​計画。

核​戦争

一度​の​核​爆発​で​一つ​の​都市​が​瞬時​に​廃墟​と​化し​ます。事実,1945​年​8​月​に​その​よう​な​恐ろしい​こと​が​二​度​起き​まし​た。核​爆発​に​は,爆風,熱線,炎,放射線​など​に​よる​すさまじい​殺傷​破壊​力​が​あり​ます。放射能​に​よっ​て​食物​や​水​は​汚染​さ​れ​ます。核​戦争​が​起きれ​ば,大量​の​塵​が​大気​中​に​拡散​し​て​太陽​光​が​遮ら​れ,地球​全体​の​気温​が​大幅​に​下がり,農​作物​や​植物​は​全滅​する​でしょ​う。食物​が​なけれ​ば,人間​と​動物​は​餓死​し​て​しまい​ます。現在​で​は,9​か国​が​核​兵器​を​保有​し​て​いる​と​され,他​の​数​か国​も​核​開発​を​進め​て​いる​よう​です。また,テロ​組織​も​核​兵器​を​手​に​入れ​よう​と​躍起​に​なっ​て​い​ます。

「核​兵器​は,人類​に​とっ​て​今​なお​最も​深刻​で​最も​差し迫っ​た​脅威​と​なっ​て​いる。……世界​に​は​依然​と​し​て​2万5,000​ほど​の​核​兵器​が​ある。……テロリスト​が​核​兵器​を​手​に​入れる​の​も​時間​の​問題​だろ​う」。―憂慮​する​科学​者​同盟。