AU XVISIÈCLE, le commerce des épices alimentait l’économie mondiale, comme celui du pétrole aujourd’hui. Des épices telles que la muscade ou le girofle se vendaient à prix d’or en Europe. Celles-ci provenaient des célèbres Îles aux épices (aujourd’hui les provinces des Moluques et des Moluques du Nord, en Indonésie).

Les explorateurs Christophe Colomb, Vasco de Gama, Fernand de Magellan, Samuel de Champlain et Henry Hudson ont tous cherché à rejoindre les Îles aux épices. Cette quête des épices indonésiennes a permis aux humains d’acquérir leur première compréhension détaillée de la géographie de la planète.