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乘風萬里

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 乘風萬里

《警醒!》加拿大撰稿員來稿

「馬上拿些塔夫綢、幾條粗繩來,我會創個偉舉給你看,也給世人看。」——約瑟夫-米歇爾·蒙戈爾費埃,1782年。

呼!一股火焰冒出色彩繽紛的熱氣球,輕悠悠地飄上天空。置身於七彩奪目的圓形大氣球,你能夠拋開一切生活束縛,好像小鳥般自由自在。一個酷愛熱氣球運動的人說:「乘坐熱氣球不但令人感到寧靜寫意,也帶點刺激。」

自從18世紀80年代初,蒙戈爾費埃兄弟成功完成了第一次飛行後,熱氣球運動簡直風靡一時。(見附欄)直至20世紀60年代,人們懂得使用防火布料,加上運用既安全又廉宜的系統來燃燒丙烷氣,調節氣球內的氣溫,熱氣球運動才開始普及。

熱氣球特寫

讓我們近距離看看熱氣球!熱氣球是用色彩鮮豔的物料製成的一個大布袋,形狀上闊下窄。有些氣球在充氣後,寬達15米,高達25米。

一些飛行人士運用自己的想像力,創製出大大小小,形狀各異的氣球。有的貌似動物,有的像個瓶子,有的甚至造得像個小丑。無論形狀是怎麼樣,這些安靜的飛行物,全都採用相同的飛行原理。

氣球的底部有一個開口,那裡有些繩子掛吊著一個用竹條織成的吊籃。飛行員和乘客就坐在這個既輕巧又堅固的吊籃內,翱翔 天際。有些吊籃是用鋁造成的。看看吊籃的上面,你會見到一塊金屬板恰好在氣球開口的下方,燃燒器和調節器就安裝在金屬板之上。燃料瓶則藏在吊籃裡面。

準備起飛

飛機需要一條長長的跑道才能起飛,但熱氣球升空,一個小型球場般大的空地已經足夠了。最重要的是,這片空地的上空不得有任何障礙物,阻礙熱氣球上升。你是不是很想嘗試一下,乘坐熱氣球升空是什麼滋味呢?當你踏進吊籃前,必須先完成幾個步驟。

首先,將未充氣的氣球順著風向平鋪在吊籃旁邊,然後用大型的鼓風機將空氣吹進氣球內。氣球充氣後,便會慢慢脹起,升至吊籃的上方。最後,要檢查所有輔助設備及燃料裝置,還有排氣及抽氣的管道,確保它們下垂到吊籃內。現在,飛行員已經準備就緒,乘載乘客升空。有些飛行人員會帶備通訊器材,以便跟地勤人員保持聯絡。地勤人員會駕車跟隨著熱氣球,待熱氣球著陸後,收拾器具及接載乘客。

 乘風萬里

大部分飛行人員都喜歡在100米以下滑行。這樣,他們便能平靜地飄過郊野,鳥瞰人們在地面上的活動。在這個高度,熱氣球上的飛行人員和乘客甚至可以聽見人們的笑聲和叫聲。熱氣球在半空中飄來飄去,令人想起蒲公英的種子在微風中飄浮,情景的確十分迷人。有些飛行人員習慣在600米或以上的高空飛翔。然而,在沒有氧氣裝置的情況下,於3000米以上的高空飛行,是不明智的。——見「高空飛行」一欄。

熱氣球升上半空了,又怎樣著陸呢?憑著地心吸力。你可以拉一拉抽氣管,漏掉一些熱氣,這樣便能控制熱氣球下降。然而,熱氣球在空中飄浮卻是另一回事。要完成飛行,就得視乎不同的客觀因素。一個經驗豐富的飛行人員指出:「由於熱氣球的移動方向及速度完全仗賴風力,因此每次飛行的情況也不盡相同。」此外,氣流也會影響熱氣球的移動方向和速度。有時候,距離地面100米以上吹這個風向,但到了200米的高空,卻吹相反的風向,這種情況絕非罕見。

由於熱氣球聽任風的擺布,你有時會感覺像停在半空,地面上的一切景物則在腳下。《史密森學會》月刊評論說:「熱氣球的飛行完全要看風向了。有時候,駕駛員在半空中打開地圖,地圖也不會被風吹走。」

飛行的感覺

在日出後或日落前不久,空氣流動的速度最慢,是玩熱氣球的理想時間。由於早上天氣通常較涼,熱氣球就會較容易上升,這時候玩熱氣球就更好了。在黃昏時分,由於光線不足,因而較容易發生意外。

要好好駕駛熱氣球,經常練習 是不可少的。成功的關鍵在於找到移向理想方向的氣團,並讓熱氣球停留在氣團中。經驗豐富的飛行人員會懂得掌握梯級式的升降。他們會攀到某個高度,把熱氣球穩定下來,然後再啟動燃燒器,火焰向著氣囊的頂部上騰,驅動熱氣球進一步上升。

飛行人員操控燃燒器時,時間要掌握得宜,並須集中精神,以免熱氣球失控。如果一不留神,熱氣球有可能會突然急促下降。一個警覺性高的飛行員會緊記著,熱氣源頭與熱氣球頂部一般相距15至18米,當燃燒器噴出火焰後,熱氣球需時15至30秒才能產生反應。

熱氣球的降落有時會令人生氣,特別是在風勢強勁時著陸,或降落的地方空間有限。一個熱氣球專家指出,在這些情況下,「快捷地下降、落點準,總比優美地降落在錯誤的地方好得多」。不過,在風向理想的情況下,熱氣球還是最適宜以緩慢的速度降落。

熱氣球運動越來越受歡迎,不論在各類比賽和節日慶典上,還是一些消遣活動中,我們也不難見到鮮豔奪目的熱氣球乘風飛行,大放異彩。

[第14,15頁的附欄或圖片]

熱氣球飛行的早期歷史

約瑟夫-米歇爾和雅克-艾蒂安·蒙戈爾費埃出身於富有的造紙家庭。早在18世紀80年代,他們成功完成了歷史上第一次熱氣球飛行,舉世矚目。最初,他們運用紙製的熱氣球進行實驗。他們相信,在燃燒稈和羊毛時所產生的煙,令紙氣球上升。不久之後,他們明白,氣球上升的原理來自熱空氣。

其後,他們開始用布料製造熱氣球。經過多次試驗,他們發覺氣球越大,不但載重量大了,也可以飛得更高。1783年6月,在法國阿諾柰的市場上,他們升起了當時全球最大型的熱氣球,熱氣球在空中停留了10分鐘後,降回地面。

由於這次飛行相當成功,他們認為是時候創製一個可以載人的熱氣球。1783年9月,在數千人的見證下,他們在凡爾賽成功將一個載有一隻公雞、一隻鴨和一隻羊的熱氣球充氣升空。在空中飄浮了8分鐘後,氣球安全降落,而「三名乘客」也安然無恙。不久之後,在1783年11月21日,他們嘗試升起一個載人的熱氣球。當時,他們說服了國王路易斯十六世,好讓兩名皇室人員成為第一批乘客,乘坐熱氣球升空。熱氣球在勒蒙埃特堡起飛,飄過巴黎上空,全程約8公里。約25分鐘後,熱氣球突然著火,他們被迫即時緊急降落!

這時候,巴黎科學院開始對熱氣球的發明感到興趣。一個當時非常有名的物理學家雅克·查爾斯教授,連同兩名技術卓越的機械工程師查爾斯和羅伯特,製成了第一個注入氫氣的氣球,並在1783年8月27日進行試飛。熱氣球在空中飄浮了大約45分鐘,飛行了24公里左右。這種氣球稱為「查理氣球」,至今仍廣泛使用。

[第17頁的附欄]

高空飛行

談到熱氣球飛行,不得不提英國的亨利·考克斯韋爾。1862年9月,他獲英國氣象學會的詹姆斯·格萊舍委任,駕駛熱氣球在高空進行科學研究。他們兩人在沒有配備任何氧氣裝置的情況下,升至大約9000米的高空。

到達8000米的高空後,空氣變得寒冷和稀薄,他們開始感到呼吸非常困難。考克斯韋爾嘗試降落。然而,由於熱氣球不停轉動,排氣管也扭成一團了。考克斯韋爾爬到升降裝置,解開扭成一團的繩子。當時,格萊舍已經不省人事了。考克斯韋爾的雙手也凍得僵硬,他惟有用牙齒拉著繩子。最後,熱氣球開始下降。

他們兩人後來恢復元氣,而且能夠減慢熱氣球的下降速度。在這次高空飛行中,熱氣球上升至1萬米的高空,這個記錄保持了一個多世紀。當時,雖然人們對高層大氣的認識不足,他們兩人又置身在一個開放式的吊籃內,沒有任何供氧裝置,沒有足夠的禦寒衣物,但卻能飛行至1萬米的高空,可說是航空史上的一項創舉。

[第15頁的圖片]

膨脹後的氣球內部

[第15頁的圖片]

熱空氣吹進氣球,驅動其上升和下降

[第16頁的圖片]

形狀奇異的熱氣球