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奇妙的貽貝

奇妙的貽貝

 奇妙的貽貝

世界上,有什麼東西既能製造強力膠水,又如真空吸塵器,還可啟發科學家研究基因修補技術呢?它就是貽貝,一種不起眼的甲殼類水生生物。

貽貝產區遍布全球,有些生於海裡,有些活在淡水的湖泊溪澗裡。貽貝屬雙殼的軟體動物,身體由皮膚般的器官組織,叫做套膜,所覆蓋。跟其他軟體動物一樣,貽貝的套膜從食物和水中吸取鈣質和二氧化碳,就能形成自己的外殼。人類要模仿這種本領,就得吃下碎石,經過體內加工,然後排出現成的建材,自動砌牆建屋!然而,最令研究人員感興趣的,倒不是貽貝的外殼,而是它的附肢。

貽貝萬能膠水

你曾撬開石頭上的貽貝嗎?你大概知道它的黏著力有多驚人。這實在是貽貝的求生之道,因為它要抵得住覓食海鳥尖利的嘴,也要經得起巨浪的沖擊。它靠什麼來黏住物體的表面呢?首先,它一選定落腳的地方,舌狀的附肢就從殼裡伸出來,使勁地撐住堅實的表面。體內的腺體分泌出一些蛋白質混合物,然後流進附肢的凹溝裡。這些液體迅速凝固成有張力的細絲,長約兩厘米。這個時候,在細絲末端一個像小墊的東西,就會噴出一丁點的天然膠水。貽貝把附肢一縮,就成功在第一個據點固定下來。這些經過精心部署的細絲聚成捆,稱為絲足。就像人用拉索撐起帳篷,貽貝也照樣撐起一個新的家。整個過程,只消三四分鐘即告完成。——參看附圖。

試想想,市面如有一種萬能膠水,不含毒性,能滲透最小最小的縫隙和角落,黏合任何物質,甚至可在水裡使用,那不是妙不可言嗎?造船的人可以用它來維修船隻,省下把船拖進船塢修理的費用。修理車身的人可以有真正防水的車漆,防止車身長鏽。外科醫生可以有一種不損健康的黏合劑,既可黏合碎骨,又可愈合傷口。此外,牙醫也可以用它來填補齲洞和補牙。這麼一種神奇膠水,用途可真數之不盡呢!

不過,科學家倒沒有打算用貽貝來製造這種萬能膠水。事實上,要製造一克的膠水,就得用上一萬隻貽貝;也就是說,如要製造供應全球的膠水,就得犧牲全世界的貽貝,其中不少種類已是瀕危品種了。科學家用的是另一個方法。美國的研究人員已經從貽貝體內分解出五種黏性蛋白質,並且複製其中的基因,現正計劃在實驗室內大量生產,好讓各行各業的人就產品進行測試。另一邊廂,英國的科學家也正集中研究其中一種黏性蛋白質。然而,貽貝始終比人類技高一籌: 它能夠憑著本能,知道要黏附什麼樣的物質,就得使用哪幾種蛋白質才行。分子生物學家弗蘭克·羅伯托讚嘆說:「這麼高的本領,試問有誰能模仿得了?」

真空吸塵器

貽貝是濾食動物。大部分種類的貽貝每天把數公升的水抽進體內進行過濾,一方面留住食物和氧氣,另方面濾去污染物,例如有害的細菌和有毒化學品等。貽貝除了是最優質的淨水器外,還能充當水質污染的警報器。例如,有人特地把幾百隻貽貝放進挪威的埃科菲斯克油田附近的海域。每隔幾個月,科學家就取走貽貝,量度殼內污染物的含量,以評估被排進大海的化學品是否正危害海洋生物。自1986年以來,在北美洲海岸及內陸水域,貽貝和牡蠣(蠔)都是貽貝警報系統的主要功臣。透過每年量度貽貝殼內的化學品含量,研究人員就能迅速偵察水質的任何變化。可真有用的小傢伙!

淡水的斑紋貽貝一向被視為有害。這種貽貝只有指頭般大小,原產於東歐,很可能是在20世紀80年代中期,當一艘橫渡大西洋的輪船把壓艙的水排放出去時,意外地輸進北美洲。 斑紋貽貝沒有了天敵的制衡,在格雷特湖一帶水域迅速繁殖。結果,大量的斑紋貽貝令食水管淤塞,小艇、碼頭和橋梁結殼,造成數以千萬美元計的損失。此外,一些原生的貽貝品種則被排擠出去,數量大減了。

然而,事情也有好的一面。斑紋貽貝是絕妙的濾食動物,當它們大口大口的吞掉浮游的海藻時,髒水馬上就被淨化過來。這麼一來,水中的植物再次生機勃勃,湖中的生物又有了棲身的地方。科學家現正研究,能否利用貽貝高超的過濾本領,來濾清公眾水源中的有害細菌,甚至為廢水處理廠進行排污。

其他價值

你知道有些淡水貽貝也能產珍珠嗎?有些貽貝珍珠還十分貴重呢!你戴過的珍珠飾物,或衣服上的珍珠紐扣,也許就是貽貝珍珠了。彩虹般明亮的珍珠母是取自貽貝的內殼,一般被用來生產養珠。人們先從貽貝殼切出一小片來,放進牡蠣裡。牡蠣受到外來物刺激,分泌出真珠質來,要把不速之客重重包圍。漂亮的珍珠就這樣產生出來了。

當然,貽貝也可以食用,叫人大快朵頤!貽貝味道鮮美,營養豐富。數百年來,人們早已把它做成各種各式的佳肴美食。在法國,你可以嘗到用白酒和青蔥的湯汁蒸煮成的貽貝。西班牙人喜歡把貽貝做成色香味俱全的菜色,叫西班牙式什錦蒸飯。至於比利時人,他們會把貽貝放進熱氣騰騰的大鍋裡,並用炸土豆條(炸薯條)做拌菜一塊吃。在環球各地,捕撈貽貝是一門賺錢的大生意;但在一些歐洲國家,有些撈貝業仍是家庭式經營。請注意:你要一嘗鮮美的貽貝,就要到可靠的地方去買。除非十分肯定水域沒有受污染,否則不要自行到海灘捕撈貽貝。

天曉得,貽貝還有多少秘密尚待人類發掘!可別小看這隻小東西,有些貽貝竟能活上一百多年呢!貽貝有個細小的心臟,負責抽壓血液,可是它卻沒有腦袋。那麼,它何來有這麼高超的本領呢?聖經回答說:「你只管觀察大地,大地必指教你;只管細看海中的魚,魚必指示你。在這一切當中,誰不知道這是耶和華的手所造的呢?」——約伯記12:8,9

[第24頁的附欄或圖片]

基因修補專家

深海貽貝棲息於中大西洋海嶺,是最不利的生存環境。在那裡,位於海底的溫泉口噴出毒性極高的化學物,不斷損害貽貝的遺傳特徵。可是,貽貝卻有一種特別的酶,能夠修補受損的遺傳基因。科學家正研究這些酶的作用,希望有一天,人類也能知道怎樣修補因疾病或年老而受損的基因。

[第23頁的圖解或圖片]

(排版後的式樣,見出版物)

貽貝黏在物體表面的方法

附肢

主幹

絲足

細絲

空斑

[第22頁的圖片]

貽貝是絕妙的淨水器

[鳴謝]

Ontario Ministry of Natural Resources/Michigan Sea Grant

[第23頁的圖片]

亞洲青貽貝

藍貽貝

斑紋貽貝

加利福尼亞貽貝

絨毛貽貝

(大小不按比例)

[鳴謝]

Asian green: Courtesy of Mote Marine Laboratory; zebra: S. van Mechelen/University of Amsterdam/Michigan Sea Grant; villosa iris mussel and bottom left: © M. C. Barnhart

[第24頁的圖片]

西班牙式什錦蒸飯