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別有「洞」天

別有「洞」天

 別有「洞」天

我們來到美國新墨西哥卡爾斯巴德岩洞國立公園,一步步深入岩洞裡去時,只覺眼前漆黑一片,萬籟無聲。我們都在想:「這些洞是怎樣形成的?洞有多深?洞裡有些什麼特色呢?到裡面參觀,安全嗎?」

參觀岩洞前,我們一行數人,曾到得克薩斯西南部的瓜達盧佩山國立公園露營和遠足去。瓜達盧佩山高2666米,是得克薩斯的最高點。我們登山期間,沿途竟發現化石。據地質學家說,這些化石提供了一點線索,讓他們知道卡爾斯巴德的岩洞是怎樣形成的。怎會這樣的呢?

許久以前,海藻、海綿體和軟體動物看來都曾在這兒生活過。整個地區是個溫暖,位於內陸的海洋。當時,這兒沒有多少珊瑚(今天主要的暗礁),卻有些更具特色的海洋生物,像已絕種的三葉蟲和菊石等。許多菊石寄居在體積大,呈螺旋形的殼裡,就像今天的鸚鵡螺一樣。沿途看到這麼一個甲殼化石,叫我們多麼興奮!

很明顯,海洋生物的化石和其他微粒積聚起來,膠在一起,漸漸演變成石灰岩礁。由於海床下沉,石灰岩礁的厚度增加到超過500米。最後,海水退去,石灰岩礁給沉積物覆蓋著而深埋地下。許多年後,陸地上升,沉積物剝蝕 淨盡,石灰岩礁露出,變成一座座山。可是,這一座座山的冒起,跟卡爾斯巴德岩洞的形成又有什麼關係呢?

氣體、水分、空氣和酸

雨水跟空氣和土壤中的二氧化碳結合,形成弱酸。顯然,這種弱酸就是世上大部分石灰岩洞的成因了。不過,據地質學家卡羅爾·希爾說,要形成瓜達盧佩山的岩洞,則需要強得多的酸才行。

希爾認為,在石灰岩礁下的石蘊含豐富汽油,這些汽油形成了含大量硫磺的氣體。當石層開始上升,氣體就滲入石灰岩礁,跟空氣和含氧的地下淡水產生化學作用,形成硫酸。這種強酸能溶解巨量的石灰岩。

山往上升,地下水水位下降,岩洞就給侵蝕得愈來愈厲害,變得更大更深。在卡爾斯巴德,遼闊的洞穴和寬大的裂縫相連,構成巨大的迷宮。據人們按照岩洞裡的情形繪製的地圖,通道長差不多37公里。不過, 它們並不是這群山中僅有的地下通道。這些地下通道數以百計,已知最大的岩洞是萊丘蓋拉洞,據記錄所得,這岩洞的通道長逾160公里!

別有洞天

第一次進入卡爾斯巴德的岩洞時,我們坐升降機,往下走了225米,來到「巨室」附近。巨洞向四面八方延展,面積達6公頃。在某些地方,岩洞上方跟地面相距超過30米,但最引人入勝的,卻是洞裡隨處可見,給隱藏的燈照射著的天然裝飾。

當滲進岩洞的水分蒸發,水分中的石灰在某個地方積少成多,這些天然裝飾就逐漸形成了。水不斷從岩洞同一地方往下滴,纖細中空的小管子就往下「生長」,管子可長達幾米。這些「蘇打水蠟管」(管狀鐘乳石)最終可能給堵住,變成冰柱般的鐘乳石。另外,岩洞上方起伏不平,懸垂著波浪似的「帳簾」,叫有的岩洞看來像歌劇院似的。

水長年累月地掉在同一地方,就可能形成稱為石筍的小柱子。石筍不斷「長高」,最後也許跟鐘乳石連接起來,形成柱子。在「巨柱堂」裡,有的石筍高逾18米!如果水掉進石塊上的小孔裡去,石塊外面就可能給滑溜的石灰岩包住,形成帶光澤的岩洞珍珠。有時候,岩洞裡還有些更奇特的「裝飾物」,例如一堆堆像針兒般鋒利的晶體,或石枝等。石枝是呈螺旋狀,像蟲子般,朝各方向「生長」的管子。

滿眼是一根根巨型的鐘乳石柱,我們不禁擔心它們會不會掉下來。不過,導遊說岩洞裡的「裝飾品」很少掉下來,叫我們放心好了。但願在我們參觀期間不會發生這樣的事吧!

洞裡「乾坤」

在地面上飽餐一頓後,我們又通過岩洞的天然入口——一個大缺口,下到岩洞裡去。早期的原住民,也就是美洲印第安人,在洞口的牆壁上畫了些畫,成了洞口的裝飾。

一進入岩洞,我們就嗅到蝙蝠糞的氣味。導遊說,大約100年前,人們開始採蝙蝠糞來做肥料。後來,他們利用桶子和纜,把蝙蝠糞運送到地面上去;這些桶子和纜更成了最初把遊客帶進岩洞去的升降機。岩洞裡有條側道,稱為蝙蝠洞,可找著蝙蝠糞。在夏季,洞裡的蝙蝠多達一百萬隻。黃昏時,成千上萬的蝙蝠會齊齊出洞呢。

公園的守衛說,一不留神,岩洞就可能給破壞或污染了。舉個例,只是碰碰岩洞裡的「裝飾物」,就可能在它們上面留下油分,叫它們不能繼續「長高」,或叫它們變色。因此,我們都留在指定的參觀路線上,也不敢碰岩洞裡的東西。

參觀過後,我們一邊踏上歸途,一邊在想日後要重遊此地,多看些岩洞。我們想看看蝙蝠出動的情景;蝙蝠在岩洞裡生活的時間,比人們發現岩洞、闢為景點的時間早得多呢。不過,離開岩洞後心生敬畏,感覺歷久不散的,則只有人類罷了。——讀者投稿。

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上圖:懸垂的鐘乳石

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下圖:參觀巨室

[鳴謝]

© Russ Finley/Finley-Holiday Films

[第25頁的圖片鳴謝]

© Russ Finley/Finley-Holiday Films

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© Russ Finley/Finley-Holiday Films