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奇妙的贻贝

奇妙的贻贝

 奇妙的贻贝

世界上,有什么东西既能制造强力胶水,又如真空吸尘器,还可启发科学家研究基因修补技术呢?它就是贻贝,一种不起眼的甲壳类水生生物。

贻贝产区遍布全球,有些生于海里,有些活在淡水的湖泊溪涧里。贻贝属双壳的软体动物,身体由皮肤般的器官组织,叫做套膜,所覆盖。跟其他软体动物一样,贻贝的套膜从食物和水中吸取钙质和二氧化碳,就能形成自己的外壳。人类要模仿这种本领,就得吃下碎石,经过体内加工,然后排出现成的建材,自动砌墙建屋!然而,最令研究人员感兴趣的,倒不是贻贝的外壳,而是它的附肢。

贻贝万能胶水

你曾撬开石头上的贻贝吗?你大概知道它的黏着力有多惊人。这实在是贻贝的求生之道,因为它要抵得住觅食海鸟尖利的嘴,也要经得起巨浪的冲击。它靠什么来黏住物体的表面呢?首先,它一选定落脚的地方,舌状的附肢就从壳里伸出来,使劲地撑住坚实的表面。体内的腺体分泌出一些蛋白质混合物,然后流进附肢的凹沟里。这些液体迅速凝固成有张力的细丝,长约两厘米。这个时候,在细丝末端一个像小垫的东西,就会喷出一丁点的天然胶水。贻贝把附肢一缩,就成功在第一个据点固定下来。这些经过精心部署的细丝聚成捆,称为丝足。就像人用拉索撑起帐篷,贻贝也照样撑起一个新的家。整个过程,只消三四分钟即告完成。——参看附图。

试想想,市面如有一种万能胶水,不含毒性,能渗透最小最小的缝隙和角落,黏合任何物质,甚至可在水里使用,那不是妙不可言吗?造船的人可以用它来维修船只,省下把船拖进船坞修理的费用。修理车身的人可以有真正防水的车漆,防止车身长锈。外科医生可以有一种不损健康的黏合剂,既可黏合碎骨,又可愈合伤口。此外,牙医也可以用它来填补龋洞和补牙。这么一种神奇胶水,用途可真数之不尽呢!

不过,科学家倒没有打算用贻贝来制造这种万能胶水。事实上,要制造一克的胶水,就得用上一万只贻贝;也就是说,如要制造供应全球的胶水,就得牺牲全世界的贻贝,其中不少种类已是濒危品种了。科学家用的是另一个方法。美国的研究人员已经从贻贝体内分解出五种黏性蛋白质,并且复制其中的基因,现正计划在实验室内大量生产,好让各行各业的人就产品进行测试。另一边厢,英国的科学家也正集中研究其中一种黏性蛋白质。然而,贻贝始终比人类技高一筹: 它能够凭着本能,知道要黏附什么样的物质,就得使用哪几种蛋白质才行。分子生物学家弗兰克·罗伯托赞叹说:“这么高的本领,试问有谁能模仿得了?”

真空吸尘器

贻贝是滤食动物。大部分种类的贻贝每天把数公升的水抽进体内进行过滤,一方面留住食物和氧气,另方面滤去污染物,例如有害的细菌和有毒化学品等。贻贝除了是最优质的净水器外,还能充当水质污染的警报器。例如,有人特地把几百只贻贝放进挪威的埃科菲斯克油田附近的海域。每隔几个月,科学家就取走贻贝,量度壳内污染物的含量,以评估被排进大海的化学品是否正危害海洋生物。自1986年以来,在北美洲海岸及内陆水域,贻贝和牡蛎(蚝)都是贻贝警报系统的主要功臣。透过每年量度贻贝壳内的化学品含量,研究人员就能迅速侦察水质的任何变化。可真有用的小家伙!

淡水的斑纹贻贝一向被视为有害。这种贻贝只有指头般大小,原产于东欧,很可能是在20世纪80年代中期,当一艘横渡大西洋的轮船把压舱的水排放出去时,意外地输进北美洲。 斑纹贻贝没有了天敌的制衡,在格雷特湖一带水域迅速繁殖。结果,大量的斑纹贻贝令食水管淤塞,小艇、码头和桥梁结壳,造成数以千万美元计的损失。此外,一些原生的贻贝品种则被排挤出去,数量大减了。

然而,事情也有好的一面。斑纹贻贝是绝妙的滤食动物,当它们大口大口的吞掉浮游的海藻时,脏水马上就被净化过来。这么一来,水中的植物再次生机勃勃,湖中的生物又有了栖身的地方。科学家现正研究,能否利用贻贝高超的过滤本领,来滤清公众水源中的有害细菌,甚至为废水处理厂进行排污。

其他价值

你知道有些淡水贻贝也能产珍珠吗?有些贻贝珍珠还十分贵重呢!你戴过的珍珠饰物,或衣服上的珍珠纽扣,也许就是贻贝珍珠了。彩虹般明亮的珍珠母是取自贻贝的内壳,一般被用来生产养珠。人们先从贻贝壳切出一小片来,放进牡蛎里。牡蛎受到外来物刺激,分泌出真珠质来,要把不速之客重重包围。漂亮的珍珠就这样产生出来了。

当然,贻贝也可以食用,叫人大快朵颐!贻贝味道鲜美,营养丰富。数百年来,人们早已把它做成各种各式的佳肴美食。在法国,你可以尝到用白酒和青葱的汤汁蒸煮成的贻贝。西班牙人喜欢把贻贝做成色香味俱全的菜色,叫西班牙式什锦蒸饭。至于比利时人,他们会把贻贝放进热气腾腾的大锅里,并用炸土豆条(炸薯条)做拌菜一块吃。在环球各地,捕捞贻贝是一门赚钱的大生意;但在一些欧洲国家,有些捞贝业仍是家庭式经营。请注意:你要一尝鲜美的贻贝,就要到可靠的地方去买。除非十分肯定水域没有受污染,否则不要自行到海滩捕捞贻贝。

天晓得,贻贝还有多少秘密尚待人类发掘!可别小看这只小东西,有些贻贝竟能活上一百多年呢!贻贝有个细小的心脏,负责抽压血液,可是它却没有脑袋。那么,它何来有这么高超的本领呢?圣经回答说:“你只管观察大地,大地必指教你;只管细看海中的鱼,鱼必指示你。在这一切当中,谁不知道这是耶和华的手所造的呢?”——约伯记12:8,9

[第24页的附栏或图片]

基因修补专家

深海贻贝栖息于中大西洋海岭,是最不利的生存环境。在那里,位于海底的温泉口喷出毒性极高的化学物,不断损害贻贝的遗传特征。可是,贻贝却有一种特别的酶,能够修补受损的遗传基因。科学家正研究这些酶的作用,希望有一天,人类也能知道怎样修补因疾病或年老而受损的基因。

[第23页的图解或图片]

(排版后的式样,见出版物)

贻贝黏在物体表面的方法

附肢

主干

丝足

细丝

空斑

[第22页的图片]

贻贝是绝妙的净水器

[鸣谢]

Ontario Ministry of Natural Resources/Michigan Sea Grant

[第23页的图片]

亚洲青贻贝

蓝贻贝

斑纹贻贝

加利福尼亚贻贝

绒毛贻贝

(大小不按比例)

[鸣谢]

Asian green: Courtesy of Mote Marine Laboratory; zebra: S. van Mechelen/University of Amsterdam/Michigan Sea Grant; villosa iris mussel and bottom left: © M. C. Barnhart

[第24页的图片]

西班牙式什锦蒸饭